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Argentina

El básquet intenta "encestar" en África

Por SARAH MASLIN NIR

SALY, Senegal — Aunque medía 1,98 a los 14 años, cuando este aspirante a estrella de básquet en Senegal tomó una pelota en sus manos por primera vez, sus amigos se mostraron escépticos: en esta región loca por el fútbol, ¿para qué molestarse en encestar una pelota, cuando todos los demás están pateando?

“Al principio, mis amigos pensaban que era raro”, dijo Mouhamed Lamine Mbaye, hoy de 18 años y 2 metros de estatura, parado en la entrada de una nueva academia de básquet, la primera en ser construida por la Asociación Nacional de Básquet de EE.UU. (NBA) en África Occidental.

“El básquet era sólo una pasión, pero luego lo tomé en serio cuando me di cuenta de que podía tener éxito”, dijo Mbaye.

La NBA está muy interesada en la región —y le ha inyectado mucho dinero— mientras el básquet está en su mejor momento aquí tras años de vivir a la sombra de fútbol.

La Academia NBA en Senegal es parte de una iniciativa de la liga para expandir el juego en África (Jane Hahn para The New York Times).

La Academia NBA en Senegal es parte de una iniciativa de la liga para expandir el juego en África (Jane Hahn para The New York Times).

La NBA está planeando una nueva liga, la Liga África, y ha establecido instalaciones de entrenamiento para jóvenes —tanto instalaciones permanentes como campamentos temporales para identificar y pulir a jugadores nuevos en el continente. Reclutadores de EE.UU. y Europa han llegado a raudales, ansiosos por descubrir el talento más reciente, mientras que se han levantado estadios modernos en preparación para un torrente de nuevos partidos de alta calidad.

Amadou Gallo Fall, un jugador senegalés, fue descubierto en un campamento local de básquet por un voluntario de los Cuerpos de Paz en los 90 y terminó jugando para la Universidad del Distrito de Columbia, en Washington. Fall, ex vicepresidente de la rama africana de la NBA, fue nombrado presidente de la Liga África, que está programada para comenzar sus partidos el año entrante.

“Hay una enorme oportunidad para crear algo auténticamente africano que podría ser un hogar para el tremendo talento que existe”, dijo Fall.

La idea es fortalecer el pase de jugadores a la NBA y crear un paisaje basquetbolístico robusto en África.

El gobierno de Senegal construyó la Arena Dakar, un estadio para básquet de 15 mil butacas, que abrió este año en la capital.

La Academia África NBA fue edificada hace dos años en Saly, a más o menos una hora de Dakar. Es un centro de entrenamiento para jugadores prometedores de 14 a 18 años de toda África Occidental. Los 21 estudiantes actuales reciben una educación secundaria e instrucción intensiva, preparándolos para futuros en las ligas profesionales.

La academia dista mucho de cómo creció Mbaye jugando en Dakar, dijo. Sin poder costearse zapatillas, jugaba con lo que tenía, botas Timberland.

Los estudiantes llegan a la academia con talento bruto, pero con frecuencia tienen poca experiencia previa.

“Tienes muchachos que nunca han visto una jugada esquematizada, que no saben realizar una asistencia, que no comprenden el lenguaje del básquet”, dijo Roland Houston, director técnico de la academia. “En cierta forma, eso es bueno”, dijo. “No están hastiados del juego. Están llenos de gozo”.

El básquet se ha jugado internacionalmente en África desde la década del 60, bajo los auspicios de la Federación Internacional de Básquet, conocida como FIBA. Pero los países africanos no han logrado penetrar al nivel más alto: el equipo varonil de Senegal ocupa el lugar 37 de 165 en el ranking mundial de la FIBA.

Y mientras que ha habido un puñado de jugadores de básquet de esta parte del continente en la NBA, la mayoría de las estrellas de África han sido de países más al oriente.

“Esta liga tendrá un impacto positivo en los jugadores porque ya no soñarán con sólo ir al extranjero”, dijo Assane Badji, gerente de operaciones de la Academia África NBA.

“En lugar de ello se quedarán y soñarán con jugar en una gran competencia aquí y se valorarán”.

© 2019 The New York Times
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