Argentina

Las aguas más frías alrededor de la Antártida son menos frías

Por Henry Fountain


El hielo marino que rodea la Antártida, como el del Ártico, es estacional: aumenta en extensión durante el invierno y se derrite en gran parte en el verano. La excepción ha sido el Mar de Weddell, al este de la península Antártica, que conserva gran parte de su hielo de año en año debido a los vientos fríos del sur y a una corriente circular, o giro, que impide que el hielo vaya a la deriva hacia aguas más cálidas que harían que se derritiera más.

Eso hace que Weddell sea una zona importante para las especies de pingüinos y focas y otras criaturas que prefieren condiciones más frías y frías.

Pero de 2016 a 2017, el Weddell tuvo una fuerte disminución en la cobertura de hielo marino durante el verano del hemisferio sur en comparación con el verano anterior. La pérdida fue de unos 960 mil kilómetros cuadrados, o cerca de un tercio del promedio reciente de cobertura de verano.  Más aún, esa pérdida de hielo marino ha persistido desde entonces, con apenas pequeños aumento en la cobertura de cada verano.

Entonces, ¿qué está pasando? ¿Y esta reducción de la cobertura de hielo marino es sólo temporal, o continuará, con efectos potencialmente dañinos para los ecosistemas marinos?

Después de analizar los datos de los satélites y los registros meteorológicos, los investigadores del British Antarctic Survey y otras instituciones han respondido a la primera pregunta. Dicen que dos elementos condujeron a la pérdida inicial de hielo marino en 2016-17, y que la pérdida ha persistido debido a un fenómeno que también se ha visto en el Ártico.

En primer lugar, informan en un estudio reciente en las Cartas de Investigación Geofísica, los vientos inusualmente fuertes del oeste en septiembre de 2016 - el comienzo de la primavera en la Antártida - empujaron una gran cantidad de hielo marino fuera de Weddell. Y ese diciembre, el comienzo del verano, las fuertes tormentas récord trajeron aire caliente del noreste.

"Eso causó un derretimiento muy temprano del hielo marino", dijo John Turner, meteorólogo del British Antarctic Survey y autor principal del estudio.

El segundo elemento era igualmente inusual, dijo Turner en una entrevista. En noviembre de 2016 apareció una gran abertura en el hielo marino, llamada polinia, en la parte oriental del mar. Una apertura tan grande había aparecido por última vez hace 40 años.

La polinia de 2016 y las tormentas estaban sin duda vinculadas, dijo Turner, ya que las duras condiciones sirvieron para romper el hielo marino.

"Pero eso se congelaría de nuevo", dijo. "Necesitas un elemento oceánico para mantenerlo abierto". Eso llegó en forma de aguas profundas más cálidas que subieron a la superficie, evitando que la polinia se congelara.

Con menos hielo en el Weddell en 2016-17, entró en juego un mecanismo de retroalimentación. El hielo refleja la mayoría de los rayos solares, mientras que el océano más oscuro absorbe más de ellos. Como resultado, el océano se calienta, lo que a su vez hace que se derrita más hielo marino, lo que da lugar a más aguas abiertas y a un mayor calentamiento del océano y al derretimiento del hielo. Es el mismo fenómeno que se produce en el Ártico, y ha llevado a un pronunciado descenso de la extensión del hielo marino allí durante las últimas cuatro décadas.

En el Weddell, los investigadores dijeron que la pérdida inicial de hielo marino ese invierno llevó a un aumento de la temperatura del mar de unos 0,5 grados centígrados, o 0,9 grados Fahrenheit. Eso llevó al casi inevitable derretimiento del hielo durante el resto del invierno y es la razón por la cual la cobertura de hielo de verano sólo ha aumentado ligeramente en los tres veranos desde entonces, incluido este año.

Pero eso nos lleva a la segunda pregunta: ¿Persistirá esta reducción de la cobertura de verano en el Weddell, o el hielo marino se recuperará eventualmente?

"Podría reconstruirse", dijo Turner. "Simplemente no lo sabemos. “ La historia reciente del hielo marino de la Antártida es muy diferente a la del Ártico, dijo Turner. Mientras que el hielo marino del Ártico ha estado disminuyendo constantemente, el hielo marino del Antártico estuvo creciendo hasta aproximadamente 2014, en gran parte debido a la presencia de un gran agujero de ozono sobre la región que provocó condiciones más frías.

Desde entonces, el hielo marino alrededor del continente ha ido disminuyendo en general, y la disminución en el Weddell explica gran parte del cambio. Y con el agujero de la capa de ozono curándose lentamente, la mayoría de los modelos climáticos predicen que el hielo marino de la Antártida seguirá disminuyendo. Lo que ha sucedido en el Weddell puede ser un signo de ese emergente declive a largo plazo.

c.2020 The New York Times Company

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