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Su barco desapareció en el Ártico hace 176 años. El ADN ofrece pistas

El 9 de julio de 1845, dos meses después de partir de Greenhithe (Inglaterra), el suboficial John Gregory escribió una carta a su esposa desde Groenlandia en la que describía haber visto ballenas e icebergs por primera vez.

Gregory, que nunca había estado en el mar, se encontraba a bordo del HMS Erebus, uno de los dos barcos que participaban en la expedición de Sir John Franklin de 1845 para encontrar el legendario Paso del Noroeste, una ruta marítima a través del Ártico canadiense que serviría como ruta comercial hacia Asia.

Un mojón que contiene los restos de Gregory y otros dos miembros de la expedición en la isla del Rey Guillermo. Foto Universidad de Waterloo

Un mojón que contiene los restos de Gregory y otros dos miembros de la expedición en la isla del Rey Guillermo. Foto Universidad de Waterloo

El desastre se produjo.

El Erebus y el HMS Terror, que llevaban un total de 129 personas, quedaron atrapados en el hielo del estrecho de Victoria, frente a la isla del Príncipe Guillermo, en lo que hoy es el territorio canadiense de Nunavut.

En abril de 1848, los supervivientes partieron a pie hacia un puesto comercial en el continente canadiense.

Franklin y casi dos docenas más ya habían muerto.

Los supervivientes acabaron sucumbiendo a las brutales condiciones de la ventisca y a las temperaturas bajo cero.

La expedición condenada perduró en la imaginación del público -inspirando la ficción de Mark Twain y Julio Verne y, más recientemente, la serie de AMC de 2018 "The Terror"- impulsada en parte por los rumores de que la tripulación recurrió al canibalismo.

Los restos permanecieron en silencio hasta 2014, cuando un vehículo submarino controlado a distancia captó la silueta del Erebus cerca de la isla del Rey Guillermo.

Dos años más tarde, una pista de un cazador inuit local permitió descubrir el Terror en las aguas heladas de la Bahía del Terror.

Jonathan Gregory, a la derecha, con su hermano Stuart y los dos hijos de éste. Foto vía Jonathan Gregory

Jonathan Gregory, a la derecha, con su hermano Stuart y los dos hijos de éste. Foto vía Jonathan Gregory

Los descendientes de John Gregory no conocerían su destino hasta más de 175 años después de que enviara la carta a casa desde Groenlandia.

Algunos marineros habían sido identificados tras ser encontrados en tumbas marcadas.

Pero recientemente, el ADN de Gregory y una muestra de un descendiente nacido en 1982 coincidieron, convirtiéndolo en el primer explorador del viaje cuyos restos han sido identificados positivamente mediante análisis de ADN y genealógicos, un proceso similar al utilizado en los últimos años para identificar a sospechosos y víctimas de asesinato en casos sin resolver.

La semana pasada, Jonathan Gregory, de 38 años, que vive en Puerto Elizabeth (Sudáfrica), recibió un correo electrónico de investigadores de Canadá en el que le confirmaban que el hisopo de mejilla que les había enviado confirmaba que era descendiente directo de John Gregory.

Jonathan Gregory había oído hablar de la conexión de su familia con la expedición, pero hasta la coincidencia del ADN, "era realmente una teoría".

Aunque se hace llamar Joe, la similitud entre sus nombres "tiene todo el sentido", dijo Gregory.

Douglas Stenton excavando los restos de un miembro no identificado de la expedición de Franklin . Foto Robert W. Park/ Universidad de Waterloo

Douglas Stenton excavando los restos de un miembro no identificado de la expedición de Franklin . Foto Robert W. Park/ Universidad de Waterloo

Una pariente que vive en la Columbia Británica, a la que Gregory nunca había conocido, le envió un mensaje de Facebook en 2019 después de haber visto una solicitud de los investigadores pidiendo a los descendientes de los marineros de la expedición que enviaran muestras de ADN.

Ella no era descendiente directa, pero Gregory sí.

"Me lancé", dijo en una entrevista telefónica el miércoles.

"Para nosotros, esto es historia".

Douglas Stenton, profesor de la Universidad de Waterloo e investigador del proyecto, dijo que el equipo, que incluía investigadores de la Universidad de Lakehead y la Universidad de Trent, comenzó en 2008, centrándose en documentar los sitios y recuperar nueva información sobre la expedición.

Pero en 2013, se interesaron por los restos humanos, buscando "identificar a algunos de estos hombres que efectivamente se habían vuelto anónimos en la muerte."

"Es realmente una historia de esfuerzo humano en uno de los entornos más desafiantes del mundo", dijo Stenton, "resultando en una pérdida catastrófica de vidas, por razones que todavía no entendemos."

Las circunstancias que llevaron a la desaparición de las tripulaciones aún no están claras.

Los investigadores han seguido reuniendo pistas sobre el fracaso de la expedición a medida que se han ido encontrando artefactos a lo largo de los años.

Los restos de Gregory fueron excavados en 2013 en la isla del Rey Guillermo, a unas 80 kilómetros al sur del lugar donde los barcos habían quedado desiertos.

Lo más probable es que muriera un mes después de abandonar los barcos, dijo Stenton, un viaje que "no fue necesariamente un viaje agradable en ningún sentido de la palabra." Gregory tenía entre 43 y 47 años cuando murió.

Stenton dijo que era un alivio poner por fin un nombre a uno de los marineros -y un rostro, ya que los investigadores pudieron crear una reconstrucción facial del posible aspecto de Gregory- porque los detalles sobre la expedición han "permanecido esquivos durante, ya sabes, 175 años".

Durante los últimos ocho años, dijo Stenton, los investigadores del equipo tenían "muchas esperanzas" de poder emparejar una muestra de un descendiente vivo con un marinero del conjunto de ADN que habían recogido de los restos.

Las primeras 16 muestras que recibieron no dieron lugar a ninguna coincidencia, por lo que el emparejamiento de Gregory fue "muy gratificante", dijo Stenton.

Aunque la identificación no ha cambiado el relato de la expedición, Stenton dijo que "cuantos más individuos podamos identificar, podría surgir alguna información útil que nos ayude a entender mejor" lo que les ocurrió a los exploradores.

Dijo estar agradecido a las familias que habían enviado el ADN, tanto si eran coincidentes como si no, y añadió que se alegraba de poder proporcionar a la familia de Gregory detalles sobre los últimos años del marino.

Les informó de que Gregory no estaba solo cuando murió, ya que se encontraron los restos de otros dos marineros en el mismo lugar.

"Hay una sensación espeluznante en todo esto", dijo Jonathan Gregory, "pero al fin y al cabo, supongo que es un cierre".

c.2021 The New York Times Company

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