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El hombre de los ocho JJOO, el Golden Slam, una niña de 12 años... para no perdérselo

La pista, el tapiz o la piscina dictarán sentencia, pero antes de cada edición olímpica hay una lista no ya de favoritos sino de nombres 'esperados': deportistas de brillante trayectoria de los que se espera que refrenden su categoria en los Juegos Olímpicos. Estos son los correspondientes a Tokio 2020 según el equipo de MARCA.

Jesús Ángel García Bragado (España. 51 años. Atletismo. Marcha).

Quizá no se le espere en los puestos de honor, pero es todo un héroe olímpico. Ha batido todos los récords de longevidad imaginables en el deporte y sigue marchando... a sus 51 años. En Tokio disputará sus octavos Juegos Olímpicos y se convertirá en el atleta con más participaciones olímpicas, por encima ya de las siete de la velocista Merlene Ottey. Operado de la cadera en varias ocasiones, Bragado ha sabido amoldar su trabajo al paso del tiempo para poder continuar marchando durante varias décadas. En una prueba como los 50 kilómetros, de gran dureza y desgaste físico, el campeón (Stuttgart 1993) y subcampeón del mundo (Atenas 1997, Edmonton 2001, Berlín 2009), además de subcampeón de Europa (Goteborg 2006), pasa más horas en el gimnasio que antes, con entrenamientos de fuerza y propiocepción.

Su mejor resultado olímpico fue la cuarta plaza de Pekín 2008. Y en su última gran competición, en el Mundial de Doha 2019, acabó octavo en una prueba que se caracterizó por la dureza climatológica. Casi 30 años después de su debut olímpico en Barcelona, Bragado fija en Tokio el adiós de su carrera competitiva, aunque seguirá ligado al deporte.

Simone Biles (Estados Unidos. 24 años. Gimnasia artística)

La competencia por la plata en la gimnasia artistica femenina puede resultar interesante. Porque nadie se plantea otro escenario que el triunfo de Simone Biles, la gimnasta que ha dominado su deporte desde 2013. Ocho años después reúne cinco títulos mundiales en el concurso general, todos los que disputó menos el de 2017, año que se tomó sabático, y el olímpico en Río 2016. Ahora aspira a revalidarlo, con lo que igualaría a la soviética Larissa Latynina (1956 - 60) como únicas gimnastas con dos cetros olímpicos.

Y es que Simone no se ha limitado a conservar sus capacidades en una lucha contra la edad, como sucede con la mayoria de gimnastas que triunfan en la adolescencia. Desde su reaparición en 2018, la norteamericana ha ido dejando una huella más profunda si cabe en su deporte incorporando nuevos elementos, algunos tomados de la gimnasia masculina, como sus ya famosos 'triple doble' en el suelo o el 'Yurchenko' doble mortal atras en el salto de potro. Con ellos dentro de su arsenal de acrobacias, y la seguridad con que realiza todos sus ejercicios, Biles resulta imbatible. En Tokio le espera no sólo el oro en el concurso general, sino también por equipos; sólo si ella falla se le escaparía en el suelo y salto, y también es candidata en la barra de equilibros.

Novak Djokovic (Serbia. 34 años. Tenis)

Novak Djokovic es el tenista de moda en el ATP. En la presente temporada ha ganado el Open de Australia, Roland Garros y Wimbledon, además de batir el tope histórico de semanas como número uno. A sus 34 años, el serbio opta en 2021 al 'Golden Slam': sumar los cuatro grandes y la medalla de oro en los Juegos de Tokio, y conseguirlo por primera vez en el tenis masculino, pues Steffi Graf lo logró en 1988. De momento, lo máximo que ha logrado Djokovic en una cita olímpica es subirse al tercer escalón en Pekín 2008. Guarda un mal recuerdo de Río 2016 donde fue derrotado en primera ronda por el argentino Juan Martín Del Potro.

Pese a ello, los Juegos son siempre una prioridad en su calendario. Con las ausencias confirmadas de Nadal, Federer, Thiem y otros, el tenista de Belgrado es el gran favorito a colgarse el oro en el cuadro masculino. Un ídolo en Serbia, desde enero de 2011 viaja con pasaporte diplomático gracias a la consecución en 2010 de la primera y única Copa Davis para su país.

ANNA VAN DER BREGGEN (Países Bajos. 31 años. Mountain Bike)

Anna van der Breggen es una ciclista abrazada al triunfo. Empezó en MTB. En 2011 dio el salto al profesionalismo y fue convocada por su país para el Mundial de Limburgo. Fue cuarta en una cita donde ayudó a su paisana Marianne Vos a ganar el oro. La ciclista, que estudió Enfermería, se rompió la pelvis en el Mundial de Ponferrada. Volvió un año después mucho más fuerte. Se abrochó el Giro 2015 y, desde entonces, su liderazgo ha sido abrumador. Ganó el oro en Río 2016 en ruta, además del bronce en la crono.

En 2017 fichó por el Boels Dolmans, conquistó de nuevo el Giro y tres Clásicas de las Árdenas. En 2018 ganó la ruta del Mundial y dos platas en el del 2019. Durante la pandemia dijo que abandonaría el ciclismo tras los Juegos de 2021, aunque en septiembre de 2020 consiguió sus mejores resultados: otro Giro, oro en la ruta del Mundial de Imola y otro oro en la crono. Está mejor que nunca y recuperando la motivación para cerrar, o quizá no, su carrera con otro oro en Tokio.

CALEB DRESSEL (Estados Unidos. 24 años. Natación)

Los mitómanos hace ya tiempo que eligieron su favorito para ponerle el sello de 'próximo Spitz' o 'nuevo Phelps': otro nadador estadounidense, Caleb Dressel. El benjamín del 4x100 metros libre en los Río 2016 ha tenido que esperar más de lo previsto, cinco años, para situarse ante un escenario similar al de sus antecesores. Como ellos, Dressel ha ido pavimentando el camino, con sus exhibiciones en los Mundiales de 2017, en los que sumó siete otros (cuatro por relevos), y de 2019 (seis oros y una plata), en esta ocasión arrebatando a Pheps el récord mundial en los 100 mariposa, y quedándose a centésimas de los de 50 y 100 libre.

Nadador de explosión temprana -campeón del mundo júnior en 100 metros libre- y figura de la natación universitaria, ha desarrollado una versatilidad que le permite plantearse grandes retos. Sólo la densidad del programa natatorio coarta sus ambiciones y pone freno al repertorio que podría abarcar. Innegociables en su caso resultan las pruebas de 50 y 100 metros libre y la mariposa, que le habilitan para formar parte de los cuartetos de relevos tradicionales y del añadido recientemente de estilos mixtos. La cuenta da ocho oportunidades, como Phelps. Podría igualmente nadar los 200 estilos individuales, los libre o mariposa, pero son opciones secundarias. Cualquiera que sea su programa definitivo, será el deportista en el que estarán puestos todos los ojos en la primera semana de Tokio.

SKY BROWN (Reino Unido. 12 años Skateboard)

Con sólo 12 años Sky Brown puede decir que ha conseguido más éxitos que muchos de los deportistas más veteranos de Tokyo. De madre japonesa y padre británico, esta joven skater será la segunda olímpica más joven de la historia tras la siria Hend Zaza. Nacida en Miyazaki, donde vive seis meses al año, Estados Unidos es su segunda casa, lo cierto es que la figura de Brown va más allá del deporte. Triunfa en las redes sociales con millones de visualizaciones en Youtube y miles de seguidores en instagram, ganó el concurso de televisión Dancing with the stars junior de Estados Unidos y además, es la atleta más joven patrocinada por Nike.

Ha conseguido llegar a lo más alto del skate sin un entrenador fijo y asegura que aprende y perfecciona sus trucos viendo horas y horas vídeos de Youtube. Ya lleva cuatro años compitiendo al más alto nivel y se convirtió en la primera mujer que hizo un frontside 540 en unos XGames.

Pero en una vida que va a toda velocidad, lo cierto es que su camino hasta los Juegos Olímpicos ha tenido un obstáculo más que importante: en marzo sufrió una grave caída que le provocó fracturas en numerosos huesos e incluso en el cráneo. Fue trasladada a un hospital en un avión medicalizado y su padre llegó a señalar que "tenía suerte de estar viva". En la primera ocasión en la que el skate será deporte olímpico, Sky Brown quiere sellar su nombre. Sin duda, tiene prisa por triunfar.

Eliud Kipchoge. (Kenia. 36 años. Atletismo. Maratón)

Cuando Eliud Kipchoge debutó en el maratón en 2013, su carrera en la pista no había sido tan brillante como cabía esperar. Se había dado a conocer en el Mundial de París de 2003, con 18 años, ganando un fabuloso oro en los 5.000 metros frente a Hicham El Guerrouj y Kenenisa Bekele. Pero sus posteriores resultados, siendo brillantes -una plata y un bronce olímpicos y plata mundial en esa misma distancia-, no fueron lo esperado.

Su salto a la ruta, tras un inicial triunfo en Hamburgo, estuvo marcado por su segundo puesto en Berlín 2013, en una prueba donde su compatriota Wilson Kipsang batió el récord mundial. El resto es historia viva del atletismo mundial, porque nunca antes había habido un dominador tan 'tiránico' de un prueba tan exigente y voluble como el maratón. Kipchoge ha ganado 12 de los 14 maratones oficiales que ha corrido, incluidos ocho 'majors', y posee elen Berlín 2018.

Pese a todo, quizás nada haya tenido tanta trascendencia mediática como sus dos intentos de bajar de las dos horas, primero en Monza (Italia), cuando se quedó a 26 segundos, y posteriormente en Viena, cuando firmóen una carrera a su medida que no tuvo carácter oficial. Ahora en Tokio tratará de revalidar el oro de Río, convirtiéndose, de paso, en el tercer atleta que defiende con éxito la corona en la prueba más emblemática de los Juegos tras Abebe Bikila y Waldemar Cierpinski. Su octavo puesto en el Maratón de Londres de 2020 demostró que es humano y que también él puede tener un mal día.

LISA CARRINGTON (Nueva Zelanda. 32 años. Piragüismo)

La reina del piragüismo mundial va Tokio por un tercer oro consecutivo en K1 200, la prueba en la que permanece imbatida desde las series de los Juegos de Londres 2012. De origen maorí, Lisa Carrington es el orgullo de un país, que tiene en la explosiva palista de Tauranga a una potencial ganadora de dos oros, pues también parte como favorita en el K1 500, en la que ya fue bronce en Río y de la que es campeona mundial.

Carrington es al kayak de aguas tranquilas lo que fue Bolt al atletismo en su momento. Su superioridad es tan aplastante que sus rivales saben de antemano que luchan por los dos metales restantes. En Londres 2012, cuando su dominio no era tan evidente, superó en cuatro décimas a la ucraniana Inna Osypenko, plata. Cuatro décimas es un mundo en una prueba de 200 metros. La palista 'kiwi' mantuvo esa brecha cuatro años después en Río, acentuando su dominio en los años posteriores hasta llegar al Mundial de Szeged (Hungría)de 2019.

Fue en la pista más emblemática del piragüismo mundial, donde Carrington dio el jaque mate a sus rivales en una final en la que sacó ¡dos segundos! a las que le acompañaron en el podio, entre ellas la gallega Teresa Portela. En el K1 500 logró otra contundente victoria y parece que está lista para desalojar del trono a la húngara Danuta Kozák, otro mito del piragüismo, que en Tokio defenderá sus oros de Londres y Río sabedora, a sus 34 años, de que la locomotora neozelandesa hace tiempo que es la mejor palista del planeta.

MATHIEU VAN DER POEL (Países Bajos. 26 años. Mountain Bike)

El polifacético Mathieu van der Poel (26 años) domina en ruta, montaña y ciclocrós. Reciente campeón del mundo de ciclocrós, capaz de ganar a Nino Schurter en la Copa del Mundo de MTB y de ser el mejor en la Amstel Gold Race, el corredor del Alpecin se ve llevándose el oro en los Juegos Olímpicos de Tokio. En Tokio competirá en la modalidad de MTB. En este 2021 ya ha ganado una etapa en el Tour de los Emiratos (donde tuvo que abandonar por un positivo por Covid-19 de su equipo), la Strade Bianche y dos etapas en Tirreno.

Nieto del también ciclista Raymond Poulidor, su padre es Adrie van der Poel (campeón mundial de ciclocrós en 1996 y ganador de dos etapas del Tour). Algo que Mathiu, cuyo hermano David también es ciclista profesional, quiere superar este mismo curso. El ganador de seis medallas del Mundial de Ciclocrós, icono de la nueva generación de cracks del ciclismo en ruta que destacan por su caracter ofensivo (en el Mundial de Harrogate fue aplaudido pese a que su explosión le alejó del triunfo), Van der Poel no quiere volverse de Japón sin su medalla de oro.

ALLISON FELIX (Estados Unidos. 35 años. Atletismo. Velocidad)

Es la atleta más laureada de la historia de los Mundiales, con 17 medallas en velocidad -13 de oro-, y otras 9 medallas olímpicas: seis de oro y tres de plata. Con 35 años, Allyson Felix afronta sus quintos Juegos en Tokio, y se propone correr 200 y los 400 metros. En 2001 se proclamó campeona del mundo juvenil en los 100 metros y ya en 2004 se clasificó para sus primeros Juegos, en Atenas, donde ganó la plata de los 200 metros, con récord del mundo júnior. A partir de entonces, ha sido la gran dama de los 200 y 400 metros, con medallas en todos los Mundiales y Juegos, salvo en Moscú 2013, en los que se lesionó en plena final del doble hectómetro.

Felix dio a luz a su primera hija, Camryn, en noviembre de 2018 -tuvo que someterse a una cesárea de emergencia y su bebé pasó varios días en la UCI- y entonces denunció la política contractual que tenía la marca deportiva Nike, a la que acusó de penalizar a las atletas que se tomaban una baja por maternidad. De hecho, anunció que la marca le había ofrecido un contrato a la baja tras quedarse embarazada. Ahí comenzó una lucha, junto a otras atletas como Alysia Montaño, para reivindicar la maternidad de las deportistas sin penalizaciones.

En la recta final hacia Tokio logró algunas de sus mejores marcas en los últimos años.En junio, en el Duval County Challenge consiguió su mejor marca en 400 metros desde 2017 con 50.66. Buscará seguir ampliando su currículo deportivo.

TADEJ POGACAR (Eslovenia. 22 años. Ciclismo en ruta)

Tadej Pogacar se convirtió en 2019, con 20 años en el Tour de California, en el ciclista más joven en ganar una carrera por etapas de la máxima categoría. En LaVuelta de ese mismo año se confirmó como una estrella al llevarse tres etapas y subirse al cajón de Madrid como tercero. En 2020 completó una de las mejores etapas de los últimos años en la contrarreloj decisiva del Tour de Francia, donde arrebató el maillot amarillo a su amigo y compatriota Primoz Roglic. Arrancó su carrera en 2017 vistiendo los colores del modesto Ljubljana y un año después ya ganó su primera carrera en el Gran Premio Priessnitz Spa. Su actual director de equipo en el UAE, el español Joxean Fernández Matxin, le describe como "el ciclista perfecto".

Con su marcado caracter ofensivo, el esloveno se ha convertido en una de las grandes estrellas dentro de una generación inolvidable del ciclismo en la que también brillan nombres como el propio Primoz Roglic, Remco Evenepoel, Mathieu van der Poel, Wout van Aert o Mikel Landa. Por su cabeza pasa la idea de convertirse en el ciclista con más Tours de la historia, pero sin alejarse de las otras dos vueltas de tres semanas, de las clásicas y, por supuesto, de los Juegos. "Conseguir el oro en Tokio es uno de los grandes objetivos y de los que más ilusión me provocan de este año", comentó al inicio. Acaba de ganar el Tour de Francia...

LYDIA KO (Nueva Zelanda. 24 años. Golf)

Entre tantas golfistas alumbradas en Seúl, Lydia Ko ha alcanzado el estrellato más que todas sus ex compatriotas. Su traslado a Nueva Zelanda, el país que le acogió y al que ahora defiende, y su enorme precocidad -con 15 años fue la golfista más joven de la historia en ganar un torneo del LPGA- la distingue.

Pisados los 'podios' de los cinco grandes femeninos, a Ko, doble ganadora de torneos de Grand Slam, le corresponde un papel notorio en los Juegos Olímpicos, en los que conquistó la plata en Río 2016. Fue la golfista más joven de la historia, en cualquiera de los géneros, en alcanzar el número 1 mundial, con 17 años, 9 meses y 9 días. Aguantó 84 semanas, hasta mediados de 2017, cuando su crisis de juego ya era evidente.

El año post pandemia le ha servido para recuperar la condición de ganadora. En abril se impuso con siete golpes de ventaja en el Lotte Championship, el primer torneo que ganaba en los últimos tres años. Un par de semanas antes había sido segunda en el ANA Inspiration. De la mano de Sean Foley, uno de los entrenadores que intentó descifrar a Tiger Woods, es otra sin duda. En una competición que contará con la presencia por segunda edición consecutiva de las españolas Carlota Ciganda y Azahara Muñoz, Ko parece la mejor vía fuera del pulso que a tres bandas sostendrán las tres potencias actuales del golf mundial femenino: Corea del Sur, sobre todo, Estados Unidos y la emergente generación japonesa.

JOHN RAHM (España. 26 años. Golf)

Jon Rahm regresa a Japón por los Juegos Olímpicos de Tokio. La vez anterior, hace siete años, en diciembre de 2014, con apenas 20 años, batió por seis golpes el histórico registro en un Mundial Amateur que tenía Jack Nicklaus desde 1960. Aquella vez, cuando varios días antes del comienzo de la competición desde la propia Federación le invitaron a que disfrutara de la fiesta de bienvenida, el joven de Barrika fue rotundo en la respuesta. "Yo no estoy aquí para fiestas, sino para ganar el Campeonato del Mundo". Sacó tres a los segundos clasificados. Entre los participantes estaba Bryson DeChambeau. Por encima de golfista, como él dice, Rahm es un feroz competidor, lo que le sitúa en lo más alto del escalafón de favoritos al oro olímpico. Mentalizado para la ocasión como si fuese una Ryder Cup, se ilusiona sobremanera. La misma ilusión que genera él ahora entre la afición tras conquistar su primer grande y hacer historia: el 20 de junio de este año se convirtió en el primer español que gana el US Open.

El Kasumigaseki Country Club de Saitama será el escenario de una fabulosa batalla de antemano en la que estarán inmersos jugadores del tamaño de Rory McIlroy y Justin Thomas. En un torneo sin corte, Rahm siempre ha demostrado una extraordinaria capacidad de juntar cuatro resultados que le sitúen en las primeras posiciones, lo que hace que su opción a medalla sea la que más cotiza.

KATIE LEDECKY (Estados Unidos. 24 años. Natación)

La joven prodigio (15 años) que se dio a conocer universalmente en Londres 2102, su primera competición internacional, llega a su terceros Juegos con la etiqueta de mejor librista, si no la mejor nadadora de siempre. Katie Ledecky ha reescrito la historia de su deporte con la amplitud e intensidad de Michel Phelps. No se encuentra en la natación femenina un caso similar de dominio tan abrumador, poseedora de los récords mundiales de los 400, 800 y 1.500 m libre, campeona mundial y olímpica de esas distancias siempre desde aquel 2012, salvo cuando una enfermedad se lo impidió en los Mundiales de 2019.

Su carrera ha sido un inteligente ejercicio de oportunidad y elección. Podría haber sido multimillonaria desde adolescente, pero quiso vivir intensamentela competición universitaria. Lo hizo en el mejor equipo del momento, Stanford, pero sin llegar a agotar los cuatro años de elegibilidad.

El año casi perdido por la natación mundial debido a la pandemia no la ha afectado. Llegó a 2020 como la mejor en lo suyo y reapareció en 2021 con la misma prestancia, nadando en tiempos que ninguna otra rival puede rozar. En Tokio se le presenta la oportunidad de ser la primera campeona en los 1.500, con la incorporación de esta distancia al programa olímpico, pero también es la favorita en las inferiores, aunque la competencia es creciente a medida que disminuyen los metros. Si repite lo de Río 2016, con el añadido de la milla, quedará ya fuera de cuestión que es la más grande de la historia.

TEDDY RINER (Francia, 32 años. Judo)

Parece indestructible. Más de dos metros de altura y 140 kg de puro músculo tienen la culpa. Teddy Riner, la estrella mundial del judo, vuelve a por su tercer cetro olímpico en Tokio. El francés es toda una celebridad en su país: Oficial de la Orden Nacional del Mérito y caballero de la Legión de Honor, es 10 veces campeón del mundo y tiene tres medallas olímpicas (dos oros y un bronce). Es el judoka más laureado de la historia y tiene este verano la oportunidad de hacer inigualable su leyenda.

Teddy Bear, como se le conoce (hay que ser gracioso para llamar osito de peluche a esta mole), estuvo nueve años y tres meses sin conocer la derrota. 38 torneos sin perder con 162 victorias seguidas en +100 kg. Los uchi matas y o uchi garis de este coloso son referencia en el mundo del tatami y en Francia comparte cartel en los principales anuncios publicitarios con Karim Benzema y Antoine Griezmann. Ahora bien, para los supersticiosos, hay que decir que los dos últimos judokas que le vencieron fueron japoneses (Aiki Kamikawa en 2010 y Kageura en 2020).

El judoka del PSG (Nasser Al-Khelaifi reabrió la sección de judo del club parisino única y exclusivamente para poder acoger a Riner) es el rival a batir. Deberían verle pasear por cualquier pabellón del mundo para entender lo que provoca. Allá por donde pasa tiene legiones de fans que le veneran como a un dios y, en Francia, esto se multiplica por 10. El Villa de París (Grand Slam que se celebra en la capital gala) es su fiesta y consigue que, por momentos, el país se paralice para verle. Llega a Tokio sin mucho rodaje competitivo, pero el objetivo es claro: volver a ser campeón olímpico.

NAOMI OSAKA (Japón. 23 años. Tenis)

Naomi Osaka opta a ser la abanderada de Japón en los Juegos de Tokio, llega a ellos como una de las grandes estrellas del país anfitrión pero también como una de las voces que puso en duda la idoneidad de su celebración por la pandemia de Covid-19. A los 23 años es la deportista mejor pagada del planeta y la número 2 del tenis femenino. El primero hito de su carrera fue la final del US Open de 2018 en la que ganó a su ídolo Serena Williams, y se convirtió en la primera tenista japonesa en conquistar un Grand Slam. Pero fue una victoria agridulce, ya que Osaka recibió el trofeo entre un coro de abucheos de un público que pensaba que el árbitro había perjudicado a la estadounidense.

Fue el primero de los cuatro Majors que tiene en su palmarés: dos US Open (2018 y 2020) y dos Open de Australia (2019 y 2021). También es la primera y única tenista asiática en haber alcanzado el número 1 WTA. Aunque nació en Osaka, se formó como jugadora en Estados Unidos, a donde llegó con sólo 3 años junto a sus padres, haitiano y japonesa. Había debutado en el circuito profesional con 16 años y ya destacó como una de las jugadoras con uno de los servicios más potentes: hasta 200 km/h, además de tener una derecha letal.

Este año ha sido una de las protagonistas de Roland Garros tras decidir abandonar el torneo en primera ronda y no querer atender a los medios de comunicación para evitar episodios de ansiedad. Dijo que lo hizo por su salud mental. Habrá que ver cómo gestiona la presión de competir en la mayor cita del deporte mundial en su propio país y con las grandes expectativas que hay puestas en ella. También es una gran activista de los derechos raciales y fue una de las deportistas que más apoyó al movimiento Black Lives Matter.

PEDRI GONZÁLEZ (España. 18 años. Fútbol)

Poco le importa a Pedri haber jugado la pasada temporada 52 partidos con el Barcelona, los seis encuentros completos que disputó la Selección española en la pasada Eurocopa y haber participado en todos los parones de selecciones durante la anterior campaña. El canario lo tenía muy claro. Quería estar en los Juegos Olímpicos ayudando a España a ganar el oro. Con sólo 18 años, el futbolista azulgrana se ha convertido en uno de los centrocampistas más determinantes del continente. Es capaz de marcar el ritmo de un partido comoun veterano, que se hace fuerte en los momentos de máxima presión, tiene una zancada con el balón impropia de un adolescente como él y es una mina para sus compañeros gracias a su visión de juego.

En solo un año ha pasado de jugar en Segunda a compartir vestuario con Messi, ser un fijo en el Barcelona y convertirse en el jugador de campo de la Selección española que más minutos ha jugado en la Eurocopa. Con todos estos registros está claro que no hay motivos para dudar y cuando le preguntan por la fatiga física, lo tiene claro. Ya habrá tiempo para descansar.

YULIMAR ROJAS (Venezuela. 25 años. Atletismo. Triple salto)

Yulimar Rojas sólo tiene un objetivo en Tokio: ganar el oro olímpico. La venezolana, que se inició en el voleibol de niña hasta que unos entrenadores de atletismo vieron su potencial para el foso, ha sido la gran dominadora del ciclo olímpico, salvo en 2018 en el que sufrió varias lesiones. Subcampeona olímpica en Río de Janeiro 2016 por detrás de la colombiana Caterine Ibargüen, Yulimar ha logrado en 2021 la segunda mejor marca de la historia: en Andújar, a sólo dos meses para los Juegos, la pupila de Iván Pedroso -se entrena desde hace años con el técnico cubano en Guadalajara, junto a su compañera Ana Peleteiro- voló hasta los 15,43 metros, a sólo 7 centímetros del récord del mundo de la ucraniana Inessa Kravets (15,50 en 1995).

Rojas ha mostrado una aplastante regularidad por encima de los 15 metros, una marca que ha superado en 2021 en tres ocasiones. "El oro olímpico es lo que me quita el sueño", decía en MARCA a principios de año. Desde 2008, cuando la camerunesa Mbando Etone saltó 15,39 en los Juegos de Pekín, nadie se había acercado al récord de Kravets y Yulimar lo ha hecho en dos ocasiones, recortando centímetros reunión a reunión. La primera fue en 2019, también en Andújar, cuando saltó hasta los 15,41, y la segunda en mayo, con dos centímetros más (15,43). En Tokio buscará rubricar el oro con un récord del mundo que sería la guinda al gran ciclo olímpico que ha protagonizado.

KEVIN DURANT (Estados Unidos. Baloncesto. 32 años)

Cuando un jugador de la talla de Giannis Antetokoumpo, doble MVP de la NBA, se refiere a tí como "el mejor jugador del mundo" sobra el resto de calificaciones. El alero griego no exagera un ápice a la hora de valorar a un Kevin Durant que muchas veces pasa desapercibido a la hora de valorar a los mejores de la historia, pero entre los que acabará teniendo un hueco al final de una carrera plagada de éxitos (individuales y colectivos).

Desde que debutara en la NBA en 2007, Durant ha redefinido el concepto de jugador total y ha demostrado lo sencillo que es meter una pelota naranja en un aro de 450 mm. O al menos lo fácil que debería ser. El alero lleva masacrando los aros rivales desde que despuntara como infantil en las calles de Washington y en las filas de la Universidad de Texas, donde apenas estuvo una temporada. Tiempo más que suficiente para enamorar a todos los ojeadores de la NBA.

Dos veces campeón de la NBA con los Warriors, dos veces MVP de las Finales, MVP de la temporada regular, dos veces MVP del All Star, cuatro veces máximo anotador... Y así podríamos seguir en un currículo sin fin. Un palmarés que ha aumentado con tres oros (dos olímpicos en Londres 2012 y Río 2016 y el Mundial en 2010) vistiendo la camiseta de un Dream Team del que está a punto de convertirse en el mejor jugador de su historia.

DIANA TAURASI (Estados Unidos. 39 años. Baloncesto)

Hablar de Diana Taurasi es hacerlo de la mejor jugadora de baloncesto de todos los tiempos: 'la Jordan del baloncesto femenino'. Ahora, con 39 años y como ya hiciera el mito de los Bulls, Taurasi busca un último baile en forma de quinto oro olímpico a los que hay que añadir tres mundiales, tres anillos de la WNBA, tres campeonatos de la NCAA y seis Euroligas, además de un sinfín de premios y reconocimientos individuales.

La dimensión de Taurasi trasciende la pista donde se ha convertido en leyenda como la máxima anotadora de la historia de la WNBA. Una competición que quiere llevar al siguiente escalón y por la que no duda a la hora de luchar por la paridad salarial y un mayor reconocimiento hacia unas jugadoras para las que pide unos sueldos dignos. Una palabra, dignidad, que se ha convertido en su verdadero caballo de batalla. Más allá de triunfos, medallas y galardones.

Taurasi llega a Tokio con todo ganado y con todo por demostrar. Es su forma de jugar. El talento no lo es todo para la jugadora de ascendencia argentina. Taurasi ha aprendido que la calidad sin ambición ni trabajo no tiene recompensa y por eso esas son sus principales virtudes como señala Alba Torrens, con la que coincidió en el Galatasaray: "Es sin duda la mejor no solo por talento sino por carácter. El gen ganador que tiene es su rasgo diferencial. No se cansa nunca de vencer, de pelear, de conseguir todo y volver a conseguirlo". Y ahora quiere hacerlo una vez más.

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