France

Le Fipronil affecte la santé écologique des rivières

Le Fipronil n’atteint pas seulement les fourmis, les termites et les poux des animaux de compagnie, usage pour lequel il est vendu aux particuliers, ainsi que les ravageurs du maïs, qui justifie son emploi en agriculture. Il affecte aussi gravement une multitude d’espèces et c’est notamment son effet sur les abeilles qui lui vaut d’être interdit en France depuis 2005 et en Europe depuis 2013, vingt ans seulement après sa mise sur le marché en 1993. Mais il reste largement utilisé dans le Sud-Est asiatique où il est en tête des ventes, et dans les deux Amériques. Aux États-Unis, la famille des phénylpyrazoles à laquelle appartient le Fipronil et les néonicotinoïdes représentent un tiers du marché des produits phytosanitaires. Le marché mondial du seul Fipronil s’est établi en 2018 à un peu plus de 400 millions d’euros et son fabricant, BASF, table sur des ventes à plus de 510 millions d’euros en 2027. Et ce malgré des impacts réels sur les insectes.

Une méconnaissance de l'impact du Fipronil sur les milieux naturels

On connaissait cependant peu de chose sur l’impact du pesticide sur les milieux naturels. Janet Miller, chercheuse à l’université d’État du Colorado (États-Unis) vient de combler cette lacune dans un article paru dans Science Advances. L’un des intérêts de l’étude est en effet de s’être penché sur le milieu aquatique lui-même et non sur les seuls moucherons habituellement exposés à ce membre de la famille des phénylpyrazoles. L’autre originalité de ce travail est de ne pas s’intéresser uniquement à la molécule de base, mais également à ses quatre principaux métabolites, des substances issues de la dégradation du produit d’origine qui est peu persistant dans la nature et peu volatil. Sur les quatre métabolites étudiés, un seul est sans effet sur l’environnement, les trois autres sont plus toxiques que le Fipronil.

Des fragments de nature apportés en laboratoire 

Janet Miller et son équipe ont construit sur 36 plateaux des reconstitutions de lits de rivières à fort courant qu’ils ont plongés dans des cours d’eau pour que les espèces animales et végétales les colonisent. Ces “mésocosmes” ont ensuite été apportés dans un laboratoire spécialisé de Fort-Collins (Colorado) où ils ont été soumis pendant trente jours à des teneurs de Fipronil et de ses métabolites représentatives de ce que l’on rencontre dans la nature. Tous se sont révélés hautement toxiques pour des espèces peu étudiées que sont les plécoptères, les éphémères et les trichoptères. Ces petits insectes ailés émergent au printemps après avoir passé l’hiver sous forme de larves. Ce sont des indicateurs de qualité des eaux naturelles et l’une des bases de la chaîne alimentaire notamment pour bon nombre d’oiseaux. L’étude montre que leur nombre chute drastiquement lorsqu’elles sont exposées aux pesticides. La disponibilité en nourriture des oiseaux n’est pas la seule conséquence écologique de cette pollution. Les larves “broutent” en effet les algues qui recouvrent les galets des rivières. Moins nombreuses, elles permettent à ces végétaux de mieux coloniser le milieu.

En parallèle, les chercheurs ont prélevé des échantillons d’eau dans le courant de rivières de zones agricoles et urbaines de cinq régions différentes des États-Unis où 70 % des cours d’eau contiennent des teneurs en pesticides supérieures aux normes autorisées. Le Fipronil seul a été retrouvé à des teneurs supérieures aux normes américaines en moyenne dans 16 % des rivières du pays. Mais avec de grandes disparités régionales. Dans le sud-est des États-Unis, 51% des cours d’eau en contiennent contre 9 % au nord de la côte Pacifique.

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