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La Nouvelle-Orléans: vibrez au rythme du plus déjanté des carnavals

La Nouvelle-Orléans est une cité haute en couleurs où musique, plaisir et insouciance sont érigés en art de vivre. Une atmosphère débridée qui atteint son paroxysme au moment du célèbre carnaval. Depuis le 18e siècle et l’arrivée des premiers colons français, de L’Épiphanie le 6 janvier à Mardi gras, le 25 février cette année, les rues de la première ville de Louisiane se remplissent de centaines de milliers de personnes venues festoyer dans les costumes les plus fous. Les chars, immenses, sont imaginés par des artistes renommés. Les fanfares des lycées et les groupes de danse répètent des mois à l’avance pour animer les défilés.

On en prend plein les yeux. Et plein les mains, car le but de chaque festivalier est d’attraper les jouets et colliers lancés par milliers depuis les chars qui défilent! Bibelots, escarpins à paillettes, peluches en tout genre... Chaque visiteur peut repartir avec un souvenir de son passage au carnaval.

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Comment se déroulent les parades?

Les grandes parades déferlent toutes dans le même secteur de La Nouvelle-Orléans. Elles démarrent dans le quartier d’Uptown pour se terminer dans le Downtown en remontant la vaste avenue Saint Charles afin de permettre aux chars de manœuvrer. D’autres défilés, plus modestes, égayent les rues étroites du French Quarter.

Chaque parade est organisée et financée par un collectif que l’on appelle «Krewe». Chaque Krewe donne son nom à son défilé, en choisit le thème et décide des cadeaux qui seront jetés à la foule.

Les parades de Mardi gras 2020: notre sélection

Les escarpins de la parade Krewe of Muses sont parmi les objets les plus convoités du carnaval. Julien Chaillou

Une soixantaine de parades animent les rues de la première ville de Louisiane durant la période des festivités. Le site officiel du carnaval les cartographie en détail. Voici notre sélection.

● Krewe of Freret (15 février). C’est la première grande parade de la saison. Son originalité? Les masques offerts au public, confectionnés à la main par les membres du Krewe. Chose rare, pas moins de sept nouveaux chars seront inaugurés cette année. L’un d’eux est à l’effigie de Troy Andrews, alias «Trombone Shorty», célèbre joueur de trombone originaire de la ville. Ce musicien sera l’invité d’honneur du Krewe: vous pourrez l’apercevoir au début du défilé.

● Krewe of Muses (20 février). 100% féminine, cette parade est celle qui attire le plus de public. Chaque année, c’est la foire d’empoigne pour tenter d’attraper le fameux escarpin pailleté lancé par les 1500 femmes du Krewe. L’objet le plus convoité du carnaval se revend parfois entre 50 et 100 euros sur le Web! L’humour et les décors grandioses ajoutent au côté féerique de ce défilé.

● Les parades secrètes. En dehors du programme officiel, ces défilés ont lieu le jour de Mardi gras. Cela débute dès 5h du matin avec le North Side Skull & Bone Gang et ses spectaculaires costumes de squelettes. Vient ensuite la parade de Saint-Anne. Enfilez un costume et déambulez dans les rues avec la joyeuse troupe! Vous pourrez aussi admirer les plumes des Mardi Gras Indians qui défilent dans les quartiers populaires de la ville. Leurs déguisements colorés s’inspirent des Amérindiens qui peuplaient autrefois le sud des États-Unis. Pour connaître les lieux et horaires précis, qui ne sont pas divulgués à l’avance, renseignez-vous auprès de votre hôtel ou demandez conseil aux habitants.

La liste de toutes les parades, jour par jour, figure sur le site officiel du Mardi gras de La Nouvelle-Orléans.

Nos conseils pour profiter de Mardi gras

● Où assister au spectacle?

Pour contempler la parade, mieux vaut s’installer aux abords de la zone de départ. Mardi Gras New Orleans

Si la parade que vous avez choisie suit le parcours traditionnel Uptown/Downtown via l’avenue Saint Charles, privilégiez la zone de départ. Vous y serez avec des «locaux» et au plus près de l’action. À Downtown et sur Canal Street, beaucoup de touristes et des barrières empêchent de profiter pleinement du spectacle. Dans tous les cas, anticipez et choisissez votre place à l’avance pour profiter d’une vue dégagée. Pour s’éviter une longue attente, des tribunes payantes sont installées près du Lafayette Square. Le prix des places varie de 10 à 60 euros environ en fonction de la renommée de la parade.

● Finir la soirée par un bal

Au moment du carnaval, les Krewes organisent aussi de grands bals. On en dénombre près d’une trentaine. Pour certains, l’accès se fait uniquement sur invitation. D’autres sont ouverts au public mais payants. Les prix des tickets peuvent grimper jusqu’à 200 euros pour les plus courus, notamment ceux de Bacchus et Orpheus. Lors de ce dernier, vous pourriez bien croiser l’invité d’honneur cette année: un certain Bryan Cranston, alias Walter White dans la série Breaking Bad. Vous pouvez consulter ce site pour acheter vos tickets.

● Où boire un verre? Où se restaurer?

La Sazerac House propose de découvrir l’histoire du cocktail emblématique de la Nouvelle-Orléans, composé de whisky, d’absinthe et de bitter. Sazerac House

La Nouvelle-Orléans est aussi une destination gastronomique. Une multitude de cocktails y sont nés, et notamment le fameux Sazerac (whisky-bitter-absinthe et un trait de citron), considéré comme le plus ancien cocktail au monde. Rendez-vous à la Sazerac House pour découvrir son histoire et profiter de sa saveur amère.

Côté gastronomie, les spécialités locales sont nombreuses. Testez le gumbo, ce ragoût typique de Louisiane, chez Dooky Chase ou au Gumbo Shop. La muffuletta, sandwich à la charcuterie et au fromage imaginé par des immigrants siciliens, ravira aussi vos papilles. Pour y goûter, rendez-vous dans les historiques Napoleon House ou Central Grocery.

The Sazerac House, 101 Magazine St, New Orleans, LA 70130, États-Unis. Tél.: 00 1 504 910 0100.

Dooky Chase’s Restaurant, 2301 Orleans Ave, New Orleans, LA 70119, États-Unis. Tél.: 00 1 504 821 0600.

Napoleon House, 500 Chartres St, New Orleans, LA 70130, États-Unis. Tél.: 00 1 504 524 9752.