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Rugby - XV de France - Nigel Owens, la star des arbitres, «sauvé par le rugby»

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PORTRAIT - Au sifflet de France-Italie samedi, le Gallois officiera pour son centième match international. Un record de longévité pour ce personnage central dans le monde du rugby.

L’arbitre Nigel Owens lors du match Angleterre-Géorgie le 24 novembre 2020. ADRIAN DENNIS/AFP

Au centre du terrain, au cœur de l’action. Nigel Owens est l’arbitre le plus connu de la planète ovale. Le plus respecté. Une célébrité qui dépasse le cadre du rugby. Au-delà de ses qualités d’homme au sifflet, le Gallois s’est fait connaître pour son sens de l’humour et sa répartie pour recadrer les joueurs sur le terrain ou sur son compte Twitter. Samedi, au Stade de France, il arbitrera la rencontre entre la France et l’Italie, comptant pour la 3e journée de la Coupe d’automne des nations. Ce sera son 100e match international, un record. Pour l’occasion, il aura à la bouche un sifflet… en or!

Âgé de 49 ans, l’arbitre gallois avait battu, en juin 2016, le record établi par le Néo-Zélandais Jonathan Kaplan, qui comptait 70 rencontres au compteur. «Lorsque vous êtes arbitre, vous ne pensez pas à ce genre d’étapes. Lorsque j’ai gagné ma 71e sélection, je suis devenu l’arbitre le plus capé. Même si ce n’était pas un objectif que je caressais, je l’ai réalisé quand même. Et au final c’est quelque

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