Argentina

El agua dulce de Hawai se filtra al océano a través de los ríos subterráneos

Hay pocas cosas en la isla de Hawai que sean más valiosas que el agua dulce. Esto no se debe a que la isla esté seca. Hay mucha lluvia. El problema es que hay una tremenda demanda de este agua y mucha de la que se acumula en la superficie de la isla desaparece antes de que pueda ser utilizada.

Nuevas investigaciones de geofísicos marinos revelan que los ríos subterráneos que corren por la costa occidental de la gran isla son una fuerza clave detrás de este acto de desaparición.

La gente se ve en la playa y en el agua frente al Kahala Hotel & Resort en Honolulu,. Foto AP Photo/Jennifer Sinco Kelleher.

La gente se ve en la playa y en el agua frente al Kahala Hotel & Resort en Honolulu,. Foto AP Photo/Jennifer Sinco Kelleher.

El agua dulce es a menudo bombeada en la isla desde los acuíferos formados por la lluvia en elevaciones más altas donde es fácil de acceder.

El inconveniente es que si se bombea demasiada agua para satisfacer la demanda, queda poco para viajar a través de las rocas hasta las granjas y los frágiles ecosistemas que dependen de ella.

Para empeorar las cosas, estudios recientes de este agua etiquetada con isótopos y rastreada a lo largo del tiempo han revelado que estos acuíferos también tienen grandes fugas en otros lugares.

"Todo el mundo asumió que esta agua dulce que faltaba se filtraba en la costa o viajaba lateralmente a lo largo de la isla", dijo Eric Attias, investigador postdoctoral de la Universidad de Hawai, quien dirigió el nuevo estudio publicado el miércoles en Science Advances.

"Pero tuve la corazonada de que la fuga podría estar bajo la superficie y en la costa".

La gran isla de Hawaii es como un iceberg. Sólo una pequeña fracción de la isla sobresale del océano. El resto está sumergida. Para estudiar la hidrogeología de estas secciones, Attias recurrió a la imagen electromagnética.

El agua del océano conduce la electricidad excepcionalmente bien debido a la presencia de iones de sal disueltos.

En comparación, el agua dulce es un conductor bastante pobre. Consciente de estas diferentes propiedades eléctricas, Attias trabajó con un equipo del Instituto Scripps de Oceanografía para remolcar un sistema de mil metros de largo detrás de un barco que emitía campos electromagnéticos a través de las rocas costeras sumergidas cerca del volcán Hualalai en la costa oeste.

El trabajo de Attias muestra que dentro de la roca de la isla, bajo las olas, hay ríos subterráneos de agua dulce que fluyen 4000 metros hacia el océano.

Estos ríos fluyen a través de roca volcánica fracturada y rodeados de rocas porosas saturadas de agua salada.

Entre toda esta agua salada y el agua dulce que fluye hay delgadas capas de roca formadas por cenizas compactadas y suelo que parecen ser impermeables, manteniendo así los dos tipos de agua separados.

En total, estos ríos parecen contener suficiente agua dulce para llenar alrededor de 1,4 millones de piscinas olímpicas.

"Parece bastante plausible que haya una gran cantidad de agua dulce ahí abajo bajo el océano", dice Graham Fogg, un hidrogeólogo de la Universidad de California, Davis, que no participó en el estudio.

Para acceder a este agua, Attias propone un sistema similar a una plataforma petrolífera en alta mar.

"El agua ya está bajo alta presión, por lo que se necesitaría poco bombeo y, a diferencia de una bomba de petróleo, no habría ninguna amenaza de contaminación. Si se produce un derrame, es sólo agua dulce", dijo.

"Estoy emocionado de ver pozos perforados en estos acuíferos marinos para que podamos averiguar cuán dulce es este agua y si podemos o no producir grandes volúmenes sin arrastrar agua de mar al sistema", dijo Mark Person, hidrogeólogo del Instituto de Minería y Tecnología de Nuevo México.

Sin embargo, para Attias, la verdadera belleza del hallazgo es su ubicación, y dice que la recolección del agua no privaría a ningún ecosistema de la isla de la hidratación.

Fogg fue más cauteloso.

"El agua dulce que han descubierto está claramente siendo alimentada activamente por el acuífero de la isla", dijo.

"Esto significa que todo el sistema acuífero está conectado y nuestro drenaje de esta nueva agua podría afectar negativamente a los ecosistemas de la isla y a la disponibilidad de agua para las bombas de la isla".

Attias especula que el descubrimiento podría ser relevante para otras islas también.

"Dado que Reunión, Cabo Verde, Maui, las Galápagos y muchas otras islas tienen una geología similar, nuestro hallazgo bien podría significar que los retos de agua que enfrentan los isleños en todo el mundo pronto podrían ser mucho menos desafiantes", dijo.

c.2020 The New York Times Company

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