Argentina

Hallan huellas de un ancestro del cocodrilo que caminaba en dos patas

Por David Waldstein


Poco después de que las excavadoras empezaran a apartar la tierra para un nuevo complejo de viviendas en la costa sur de Corea del Sur el año pasado, se detuvo la construcción y se llamó a los paleontólogos.

La ley de Corea del Sur ordena que las nuevas construcciones de la región, ya famosas por las huellas fosilizadas de dinosaurios, tortugas antiguas, ranas y lagartos, hagan lugar a los descubrimientos de fósiles, y éste fue uno de los grandes.

Huellas fosilizadas en el sitio de Sacheon Jahye-ri en Corea del Sur. (Kyung Soo Kim/Chinju Universidad Nacional de Educación a través del New York Times)

Huellas fosilizadas en el sitio de Sacheon Jahye-ri en Corea del Sur. (Kyung Soo Kim/Chinju Universidad Nacional de Educación a través del New York Times)

Debajo de la capa superior del suelo, el lecho de roca produjo grandes y prístinas huellas de más de 100 millones de años. Kyung Soo Kim, un profesor de paleontología de la Universidad Nacional de Educación de Chinju en Corea del Sur, llevó muestras a su laboratorio. Inicialmente, pensó que las huellas habían sido hechas por un pterosaurio, uno de los grandes reptiles alados que gobernaron los cielos durante la era de los dinosaurios.

Pero en noviembre, recogió a su colega, Martin Lockley, en el aeropuerto y se dirigieron directamente al laboratorio de Kim. Allí, Lockley, un especialista en huellas fosilizadas de la Universidad de Colorado Denver, determinó rápidamente que las huellas pertenecían a una especie no descubierta, un gran ancestro prehistórico de los cocodrilos modernos que se desplazaba en sólo dos patas.

"Estaba muy sorprendido, y no le creí al principio", dijo Kim. "Pero tenía razón. Las huellas prueban que eran bípedos".

Los cocodrilos semiacuáticos de hoy en día son decididamente cuadrúpedos - bajos sobre el suelo, resistentes, temibles y rápidos. Pero una fuerte evidencia demostró que esta criatura prehistórica se movía en dos patas. Mientras que las huellas de las patas traseras estaban claramente definidas desde el talón hasta los dedos del pie y se encuentran en formación regular, no se descubrieron huellas para las extremidades delanteras. Eso sugiere bipedismo, como vos y yo.

Lockley y Kim estiman que el tipo de cocodrilomorfos antiguos que hicieron las huellas medían aproximadamente 2,80 metros de largo desde el hocico hasta la cola, con sus cabezas probablemente levantadas unos pocos centímetros del suelo, capaces de ver presas y depredadores desde la distancia. Vivían y cazaban junto a los dinosaurios y, en base a la baja frecuencia de pruebas de huellas fósiles, no eran una especie dominante de la época.

El informe se publicó la semana pasada en la revista Scientific Reports. Mark Norell, el presidente de paleontología del Museo Americano de Historia Natural de Nueva York, quedó impresionado por el tamaño del animal que dejó las huellas y está de acuerdo en que probablemente era bípedo.

"Para ese período de tiempo, en esa parte del mundo y el tamaño del animal", dijo Norell, que no participó en el estudio, "es definitivamente una nueva especie".

La especie en sí no tiene nombre todavía, ya que no hay huesos fosilizados que confirmen su existencia. Pero los investigadores llamaron a las huellas Batrachopus grandis. A diferencia de las huellas de cocodrilo de hoy en día, que están hechas de animales con las patas más abiertas hacia el exterior, el camino de las huellas de este antiguo bípedo es estrecho y bien definido.

"Si hicieras una línea de tiza, estas cosas pasarían la prueba de sobriedad", dijo Lockley.

Algunos podrían argumentar que la razón por la que no hay huellas frontales es que el animal puede haber estado vadeando a través de un cuerpo de agua. Pero Lockley replicó que las huellas dejadas por un animal parcialmente sumergido sólo mostrarían las garras delanteras de sus pies al empujarse, no los talones.

Estas huellas muestran claramente el pie completo, dijo Kim, y en algunos casos también se ven las impresiones de la piel.

Cuando se le presentaron por primera vez las huellas, Lockley notó que tenían la misma forma que las huellas hechas por otro cocodrilomorfo, que era del tamaño de un gato doméstico, más de 100 millones de años antes. Pero un cuadrúpedo hizo esas huellas.

"Todo lo que hemos hecho es encontrar exactamente el mismo tipo de pista 100 millones de años después, con dos diferencias", dijo Lockley. "Una, las marcas son enormes. Y por mucho que lo intentemos, no podemos encontrar pruebas de las huellas delanteras. Las huellas son la prueba de que eran bípedos".

c.2020 The New York Times Company

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