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Chine et États-Unis reparlent commerce pour faire un point sur leur accord

États-Unis et Chine vont discuter samedi, en plein regain de tensions entre les deux puissances, de l’accord signé en grande pompe en janvier qui devait marquer une trêve dans leur guerre commerciale.

Au programme notamment: l’épineuse question des achats de produits américains promis par la Chine, mais sérieusement mis à mal par le Covid-19.

Il ne s’agit pas de nouvelles négociations, mais d’une rencontre, prévue par l’accord, pour faire le point sur sa mise en oeuvre, a indiqué Chad Bown, chercheur pour le Peterson Institute for International Economics (PIIE).

Une source proche des négociations a confirmé à l’AFP que la réunion aurait lieu le 15 août. Soit sept mois jour pour jour après la signature de la première phase d’un accord commercial historique entre les deux pays.

Au coeur de l’accord de janvier: l’engagement de la Chine à acheter pour 200 milliards de dollars de produits américains supplémentaires au cours des deux prochaines années.

Automobiles, machines industrielles, métaux, céréales, cotons, viande, pétrole, services financiers, ... tout cela devait réduire le déficit commercial américain, une exigence de Donald Trump.

Mais ces promesses ont fait long feu, et, fin juin, à peine la moitié (46%) des achats attendus à cette période avaient été réalisés, selon des données compilées par le PIIE.

Nouveaux fronts

«On pourrait parler de discussions réussies si elles aboutissaient à la modification des objectifs vers des niveaux plus réalistes», ce que «permet» l’accord, selon Bert Hofman, directeur de l’East Asian Institute à Singapour.

Mais cela «sera politiquement difficile», relève-t-il. A l’approche de l’élection présidentielle aux États-Unis, «le président Trump mise beaucoup sur l’affaiblissement de l’influence économique chinoise».

«Plutôt que de modifier l’accord, il préférera peut-être l’annuler peu avant les élections américaines», pense M. Hofman.

L’accord signé en janvier contenait également des dispositions relatives à la protection de la propriété intellectuelle et aux conditions de transfert de technologies. 

Cet accord dit de «phase I», devait ouvrir la voie à une «phase II», synonyme d’échanges commerciaux encore plus grands entre les deux pays.

Mais la pandémie du Covid-19, que Trump surnomme le «virus chinois», a brutalement freiné le commerce international, et ouvert de nouveaux fronts entre les deux pays.

Le réseau social TikTok, qui appartient à l’éditeur chinois ByteDance, est ainsi accusé par le président américain d’être utilisé par les services de renseignement chinois. Donald Trump menace de rendre l’application inaccessible aux États-Unis.

La situation à Hong Kong, territoire autonome sur lequel la Chine veut reprendre le contrôle, est également un point de tension.

Dernier épisode en date, Donald Trump a assuré jeudi que Hong Kong ne pourra «jamais prospérer» sous contrôle de la Chine, et prédit «une descente aux enfers» pour ses marchés financiers.

Vidéoconférence

L’issue de cette rencontre «indiquera si les deux parties sont disposées à conserver cet accord, (et) si la relation va davantage se détériorer» ou non, anticipe Iris Pang, cheffe économiste pour ING en Chine.

Elle ne prévoit toutefois pas de modification, notamment parce que Donald Trump a besoin du soutien des agriculteurs pour espérer être réélu.

Pandémie oblige, c’est par vidéo interposée que se parleront les négociateurs des deux pays, le représentant américain au Commerce Robert Lighthizer et le négociateur chinois Liu He, vice-Premier ministre, selon des sources citées par les medias américains.

Contacté par l’AFP, le département au Commerce n’avait pas confirmé.

En juin, le déficit commercial américain pour les seuls achats de biens (sans compter les services) avec la Chine était de 28,4 milliards de dollars.

Le montant des importations chinoises avait plongé en février et mars, lorsque les usines de l’Empire du milieu avaient fermé pour tenter d’enrayer la propagation du Covid-19.

Elles sont depuis reparties à la hausse.

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