Bolivia

Medioambiente. ¿Puede una planta facilitar y ayudar a sobrevivir a otra?

GUSTAVO ROMERO 

Las plantas son remedios naturales para dormir relajadamente, calmarnos en situaciones de estrés o combatir los dolores de estómago. Nos referimos a las propiedades medicinales que tienen muchas plantas y que pueden actuar sobre nuestro organismo, pero no sólo eso, también existen plantas que benefician a otras cuando están enfermas.

Carolina García Lino comenta que, en el sentido estricto, las plantas no tienen la capacidad de curar a otras plantas, pero sí pueden mejorar las condiciones abióticas de modo que favorezcan algún momento de la vida, durante su germinación, crecimiento o reproducción a otras plantas. También existe la opción que dos o más plantas se beneficien simultáneamente, lo que se llama mutualismo, o de forma contraria, que una planta se beneficie a costa de otra vía parasitismo o competencia por recursos.

La experta afirma que cuando una planta favorece la germinación, crecimiento o reproducción de otra se conoce a nivel científico como facilitación. Principalmente este tipo de interacción se da cuando las condiciones ambientales son severas y extremas; es decir, cuando el ambiente no es favorable para el desarrollo de muchas especies de plantas. Esto sucede, señala, en zonas de montaña, cuando la radiación es muy alta y las temperaturas pueden ser muy bajas o en zonas áridas, en las cuales el recurso agua es limitante. Mientras que en lugares más benignos es probable que la misma especie vegetal compita por recursos con otras plantas o simplemente no otorguen ningún beneficio.

¿DE QUÉ FORMA UNA PLANTA PUEDE BENEFICIAR A OTRA?

Una mayor diversidad de especies asociada a las plantas facilitadoras, mayores tazas de germinación, crecimiento más rápido y mejor reproducción son indicios de que haya una o varias especies de plantas que gracias a su presencia favorecen a otra. Este tipo de interacción sucede en diversos ecosistemas y hábitats alrededor del mundo y es estudiado desde hace aproximadamente 40 años. 

Sin embargo, afirma la especialista, mayormente las investigaciones y ejemplos vienen de zonas templadas, mientras en zonas tropicales y, en el caso concreto de Bolivia, existen pocos estudios científicos que han demostrado interacciones entre plantas y su importancia en acciones de conservación.

Las zonas de montaña, con fuertes vientos y temperaturas muy bajas y altas, son una limitante para la presencia de muchas especies, explica García. En estos hábitats, se ha demostrado que en general las plantas con forma de cojín son facilitadoras. Es decir, hay una mayor diversidad de plantas, mayor abundancia de algunas especies y/o mayor germinación creciendo sobre ellas comparado con suelo abierto. Gracias a su forma de vida al ras del suelo, funcionan como un buffer regulando la temperatura, protegen del viento, otorgan una mayor humedad y materia orgánica a las plantas que crecen sobre ellas.

La especialista afirma que se sabe que pako (Distichia muscoides) y orko pako (Oxcychloe andina), de la familia Juncaceas, son especies que predominan en bofedales y forman la matriz, con hojas dispuestas en roseta creciendo una sobre otra, formando cojines en la que crecen muchas otras especies. La matriz de estos cojines forma una estructura compacta que ayuda a regular y retener el agua de la lluvia, creando ambientes húmedos incluso con ojos de agua donde se desarrollan plantas semiacuáticas como la Mimulus glabratus, Myriophyllum quitense, esto ocurre en ambientes de puna y altoandinos fríos y con bajas precipitaciones.

También señala que existen estudios que han demostrado que la diversidad de plantas es mayor cuando están relacionadas con estas especies. Algunas especies tienen mayor abundancia y su desarrollo es mejor (hojas más grandes y mayor tamaño) que fuera de estos cojines, acotó la bióloga y botánica Teresa Ortuño.

También en las montañas encontramos a la especie de yareta (Azorella compacta) es un cojín bastante duro, pero entre sus hendiduras alberga semillas de otras especies y favorece su germinación. Es probable que otras especies de cojines como Pycnophyllum promuevan también una mayor diversidad de especies; sin embargo, aún falta estudios para saber si se da este caso.

En ambientes áridos, la vegetación es escasa. Aquí, algunos arbustos y árboles proveen sombra y disminuyen la evapotranspiración de plantas que crecen bajo su dosel. Hay muchos ejemplos principalmente de zonas mediterráneas y áridas.

Otruño afirma que en Bolivia, por ejemplo, en ambientes semiáridos de La Paz, la thako (Prosopis laevigata), churqui (P. ferox) favorece una mayor diversidad de herbáceas, cactáceas pequeñas e incluso otros arbustos, protegiéndoles de la alta radiación de los valles secos y prepuna boliviana, comentó.

“En Bolivia, potencialmente existen numerosas especies que podrían tener este papel de facilitadoras, por ejemplo especies como (queñua) Polylepis sp. y/o (kiswara) Buddleja coriácea, que también albergarían mayor diversidad de plantas en sus bosques y es probable que el crecimiento de otras especies sea mayor comparado con sitios fuera de estos bosques. También juegan este importante papel los tholares, donde tenemos muchas especies de Asteraceas como (thola) Baccharis tola, B. boliviensis, Parastrephia lepidophylla, Solanaceae como tholilla (Fabiana densa). Todas estas especies también promueven el cuidado de los nutrientes del suelo, característica que sería de gran utilidad para otras especies”. 

Otra especie conocida por su peculiar inflorescencia es la Puya raimondii, presente únicamente en Bolivia y Perú, la que es muy probable que genere una mayor diversidad de especies a su alrededor y promueva una mayor germinación.

Así como estas plantas, hay otros potenciales casos a los que se les puede atribuir beneficios debido a una planta facilitadora.

Sin embargo, en nuestro país aún falta mucho por documentar sobre interacciones entre plantas y estudiar cuales son los mecanismos involucrados, informó Carolina García.

Actualmente, el saber cómo interactúan las plantas es bastante usado en programas de restauración y conservación, y hay varios estudios en los que han demostrado que a partir de conservar la especie facilitadora ayuda a proteger todo un ecosistema. Ésta podría ser una potencial herramienta a considerar para mejorar varios de nuestros ecosistemas en Bolivia que hoy son destruidos debido a acciones antrópicas como quemas y uso de la tierra.

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